Las proteínas son una parte esencial de la dieta. Ayuda a construir, reparar y mantener las estructuras del cuerpo. Tanto los alimentos de origen vegetal como los de origen animal pueden aportar proteínas, pero existen algunas diferencias.

Las proteínas vegetales, como su nombre indica claramente, son las que aportan los vegetales. Sin embargo, las proteínas animales se consumen a partir de la carne de los animales. La principal diferencia entre ambos tipos de proteínas radica en sus perfiles de aminoácidos. Estos perfiles son los responsables de gestionar la tasa de absorción de aminoácidos en el cuerpo. Existen otras diferencias que analizaremos en el siguiente artículo.

¿Qué son proteínas animales?

Las proteínas animales son muy similares a las proteínas humanas y, por lo tanto, se utilizan rápidamente en comparación con las proteínas vegetales. Sin embargo, esto no debe confundirse con el uso eficiente de las proteínas animales. Sólo significa que los aminoácidos del sustrato que proporcionan las proteínas animales pueden obtenerse fácilmente para las reacciones de síntesis de proteínas. Con la ayuda de estas reacciones, son capaces de funcionar con todo su potencial.

Varios tipos de proteínas animales, como el pollo, el marisco y algunos productos lácteos, aportan los aminoácidos necesarios que el ser humano requiere para crear proteínas corporales. Las proteínas animales contienen en su mayoría pocos carbohidratos, lo que permite consumir la mayor parte de las calorías de las proteínas. Algunos alimentos de origen animal, como las yemas de huevo y la carne roja, contienen grandes cantidades de hierro hemo y zinc. Estos componentes son absorbidos rápidamente por el cuerpo humano en comparación con el hierro que aportan los alimentos de origen vegetal.

¿Qué son las proteínas vegetales?

Las proteínas vegetales tienen uno o más aminoácidos en cantidades limitadas. Cuando esta cantidad comparativamente reducida de aminoácidos se restablece en la proteína vegetal, ésta, entonces, reporta una tasa de respuesta correspondiente a la ofrecida por una proteína animal.

Alimentos como los cereales integrales, la soja, los frutos secos y las legumbres garantizan una menor cantidad de grasas saturadas y colesterol poco saludables en el organismo. Las proteínas vegetales no suelen considerarse proteínas completas, pero el consumo de diferentes alimentos de origen vegetal en un día puede ayudarle a obtener los aminoácidos necesarios.

¿Qué es mejor proteína? ¿Vegetal o animal?

A la hora de elegir entre fuentes de proteínas vegetales y animales, es importante tener en cuenta los demás nutrientes que aportan los alimentos. Los alimentos ricos en proteínas pueden tener perfiles nutricionales muy variados. Algunas fuentes de proteína animal pueden contener altos niveles de hierro y vitamina B-12, mientras que algunos alimentos de origen vegetal carecen de estos nutrientes.

Por otra parte, los nutrientes específicos de las plantas, llamados fitonutrientes, y algunos antioxidantes están ausentes de las fuentes de proteína animal. Los productos animales contienen grasas saturadas y niveles más altos de colesterol que las fuentes de proteínas vegetales. Es posible que una persona desee evitar los productos animales por estas razones. Muchos solían creer que el colesterol de la dieta estaba asociado a las enfermedades cardiovasculares. Aunque las pruebas recientes sugieren que no existe una relación significativa, el Instituto de Medicina (IOM) sigue recomendando limitar el colesterol en la dieta.

La fibra es otro factor importante. Sólo los alimentos de origen vegetal contienen fibra, que ayuda a mantener el equilibrio del sistema digestivo. Comer más proteínas vegetales también puede mejorar la salud general de una persona.

Los resultados de un meta-análisis de 2016 sugirieron que comer más proteína animal, especialmente la derivada de la carne roja procesada, puede aumentar el riesgo de morir por enfermedad cardiovascular. Sin embargo, los investigadores señalaron que solo encontraron el vínculo entre la proteína animal y la enfermedad cardiovascular en personas con al menos un factor de riesgo relacionado con el estilo de vida, como el tabaquismo, el consumo excesivo de alcohol o el sobrepeso o la obesidad. Los resultados también indicaron que comer más proteínas vegetales puede ayudar a reducir este riesgo y otros.

En general, la mejor manera de cubrir las necesidades dietéticas de una persona es comer una amplia variedad de alimentos.

Calorías, colesterol y grasas saturadas

Aunque realmente no hay diferencias entre las proteínas vegetales y las animales en cuanto a sus componentes (sólo diferentes disposiciones y proporciones de aminoácidos), sí hay diferencias en lo que acompaña a las proteínas.

La carne es notoriamente alta en calorías, colesterol y grasa saturada, todo lo cual está acreditado a los crecientes problemas de salud como la obesidad y las enfermedades del corazón (de acuerdo, lo del colesterol es ahora controvertido, pero el exceso de calorías y grasa definitivamente no es bueno).

Para poner esto en perspectiva, si comparamos un gramo de proteína de las lentejas con un gramo de proteína de carne de vacuno magra al 85%:

  • Un gramo de proteína de vacuno contiene 14,25 veces más grasa que un gramo de proteína de lentejas
  • Un gramo de proteína de vacuno contiene 23 veces más grasa saturada que un gramo de proteína de lentejas.

Además, puede haber incluso más compuestos nocivos en la carne. Los estudios llevan mucho tiempo demostrando una relación entre el consumo de carne roja y el cáncer. Recientemente, los científicos creen haber encontrado el culpable de la carne roja que provoca el cáncer. Han encontrado una relación entre el cáncer y una molécula presente en la carne roja. La molécula, Neu5Gc, se encuentra en grandes cantidades en la carne de vacuno, bisonte, cordero y cerdo. No se encuentra en las frutas y verduras. La molécula desencadena una respuesta de inflamación, que puede conducir a una inflamación a largo plazo y al crecimiento de tumores.

También hay otros estudios que indican que el consumo de altas cantidades de carne puede ser peligroso para la salud o causar cáncer, como las aminas heterocíclicas (HCA) y los hidrocarburos aromáticos policíclicos (PAH) que se forman cuando la carne se cocina a altas temperaturas, o el calcio que se libera cuando se consumen altas cantidades de carne con azufre.

¿En qué consiste? Los vegetarianos y los veganos pueden tener que preocuparse por algunos nutrientes como el hierro y la vitamina B12, pero las proteínas probablemente no serán un problema. Puedes obtener fácilmente suficientes proteínas y aminoácidos esenciales con una dieta basada en plantas, y probablemente también experimentarás algunos beneficios para la salud.

¿Cuál es la diferencia entre proteína animal y vegetal?

En cuanto a sus componentes, no hay ninguna diferencia entre las proteínas animales y las vegetales: ambas están formadas por aminoácidos y contienen los mismos 22 aminoácidos. Sin embargo, la proporción de estos aminoácidos es diferente.

Se suele decir que «los alimentos vegetales no son proteínas completas», es decir, que no contienen todos los aminoácidos esenciales.Bueno, esto no es exactamente cierto porque hay muchas proteínas completas veganas, como las semillas de calabaza, de chía y de cáñamo. Pero es cierto que la carne tiene más probabilidades de contener todos los aminoácidos esenciales.

¿Significa esto que los vegetarianos y los veganos no podrán obtener todos los aminoácidos esenciales? En absoluto.

La mayoría de la gente no come lo mismo durante todo el día. Así que, si bien es cierto que los guisantes carecen del aminoácido esencial metionina, alimentos como los pimientos, las espinacas, las chalotas y los tomates contienen este aminoácido. Siempre que comas una variedad de alimentos, seguro que obtienes todos los aminoácidos esenciales que necesitas.

¡No es necesario obtener todos los aminoácidos durante la misma comida! Por lo tanto, no tiene que preocuparse por las combinaciones complejas de proteínas para obtener todos sus aminoácidos. Sólo tienes que comer una variedad de alimentos a lo largo del día. Además, ¿a quién le gusta comer sólo guisantes todo el día?