El hambre y el apetito suelen utilizarse indistintamente, pero en realidad hay una diferencia. Al entender la diferencia entre hambre y apetito, puede empezar a sintonizar con sus señales de hambre y saciedad.

Aprovechar estas señales, que a menudo se confunden por factores externos como la publicidad de alimentos y la cultura de las dietas, puede ayudarle a bloquear el ruido, a ponerse en contacto con su cuerpo, a comer cuando tenga hambre y a dejar de hacerlo cuando esté satisfecho.

¿Qué es el hambre?

El hambre es la necesidad fisiológica que tiene el cuerpo de comer, y es la forma que tiene el cuerpo de decirle que necesita comer. Cuando los niveles de glucosa en sangre descienden por debajo de un determinado nivel y el estómago está vacío, las células del tracto gastrointestinal liberan una hormona llamada grelina.

La grelina envía mensajes al cerebro para que aumente la secreción de ácido gástrico y la motilidad del tracto gastrointestinal para que el cuerpo se prepare para comer. Es decir, empieza a dar hambre.

La grelina también desempeña un papel en la percepción de la recompensa en el cerebro. Como necesitamos comer para sobrevivir, para mantener esta necesidad homeostática, los humanos han evolucionado para hacer que comer sea placentero. Quizá por eso a muchos de nosotros nos gusta comer.

La liberación de grelina se detiene cuando el estómago se estira (cuando se llena de comida) y le dice al cerebro que ya no tiene hambre.

Una vez más, el hambre tiene que ver con el mantenimiento de la homeostasis y el suministro de combustible al cuerpo para mantener las funciones corporales como el pensamiento, la digestión de los alimentos y la respiración (sí, esos queman calorías), pero también para vivir lo mejor posible y llevar a cabo actividades como caminar, hablar por teléfono, navegar por las redes sociales y hacer ejercicio.

¿Qué es el apetito?

El apetito es el deseo de comer como resultado de señales externas, y no necesariamente debido a una necesidad psicológica de comer. Ver, oler o pensar en la comida puede ser una causa para desarrollar el apetito.

Es posible que haya experimentado un aumento del apetito después de oler galletas calientes en el horno, o al estar cerca de sus aperitivos favoritos incluso después de haber comido y estar saciado.

Esperar la comida en determinados momentos fuera de la rutina también puede llevar a desarrollar el apetito en previsión de la comida. Por ejemplo, si come comidas y tentempiés de forma rutinaria, puede aprender a anticiparlos y desarrollar el apetito como respuesta.

El apetito también puede disminuir debido a factores externos como el estrés, incluso si el hambre fisiológica está presente.

¿Qué diferencias hay entre hambre y apetito?

La principal diferencia entre el hambre y el apetito es el impulso psicológico de comer para mantener la homeostasis. El hambre es una necesidad biológica de comer. El apetito es un deseo creado por el entorno.

Una forma de saber si tienes hambre o sólo tienes apetito por la comida es considerar si comerías un alimento que no te entusiasma.

Por lo general, si tienes hambre, experimentas otros factores además de pensar en la comida, como retortijones de hambre, gruñidos en el estómago, aturdimiento y, para algunos, baja energía, dificultad para concentrarse, malestar o náuseas.

Además, la percha es algo real. Cuando el nivel de glucosa en sangre es demasiado bajo, el cerebro, que depende de la glucosa, empieza a liberar hormonas que indican al cuerpo que debe comer. Si tu cuerpo no recibe el alimento que necesita, puedes experimentar irritabilidad, ira o impaciencia.

Si te das cuenta de que reaccionas de forma exagerada ante cosas que normalmente te tranquilizan y te das cuenta de que no has comido en unas horas, puede ser una señal de que tienes hambre y necesitas comer algo cuanto antes.

También es importante tener en cuenta que a veces está más que bien comer porque se tiene apetito, aunque no se tenga necesariamente hambre.

Disfrutar de una galleta caliente o de una golosina tentadora y aromática puede hacer maravillas para tu salud mental, formar parte de una experiencia social o cultural, y/o proporcionarte un gran placer, independientemente de tu nivel de hambre.

Parte de una relación sana con la comida consiste en reconocer que el placer y la experiencia son elementos importantes de la alimentación, y que comer puede y debe ser algo más que alimentar el cuerpo por razones mecánicas.

El hambre no es algo que deba intentar controlar o suprimir. Recuerda que un combustible adecuado es esencial para funcionar y sentirse lo mejor posible, así que si tienes hambre, come y nunca te sientas culpable por ello.

En una cultura obsesionada con la comida y las dietas, es fácil perder el contacto con las señales de hambre y saciedad. Ser consciente del hambre frente al apetito puede ayudarte a restablecer estas señales y a alimentar tu cuerpo cuando necesita comer, alimentar tu cerebro cuando necesita un capricho y vivir tu mejor vida.